Waarom Kickstarter's gloeiende plant links steunt in het donker



Bij elke discussie over biohacking is bewijsstuk A waarschijnlijk de gloeiende plant, de enorm succesvolle Kickstarter-campagne van 2013 die $ 484.013 opbracht om bioluminescente planten te creëren die 's nachts zichtbaar zijn.

Het project legde een idee vast met groeiend cachet: dat DNA slechts computercode is, levende wezens louter hardware. Deze visie is versterkt door de snel dalende kosten van zowel het lezen van het DNA-molecuul als het synthetiseren ervan. Als biologie kan worden beheerd vanaf een computerscherm, als het ongeschoold en gedemocratiseerd is, dan volgt wat het team van gloeiende planten een wereld noemt waarin bio-engineering net zo eenvoudig en alledaags is als de ontwikkeling van mobiele applicaties vandaag de dag is.





boston kinderziekenhuis zuurstofdeeltjes

35 Innovators onder de 35

Dit verhaal maakte deel uit van ons septembernummer van 2016

  • Zie de rest van het nummer
  • Abonneren

Slechts één probleem, dat wel. Er is nog steeds geen gloeiende plant. Het project, dat inmiddels is omgevormd tot het bedrijf Taxa Biotechnologies, heeft zonder hulp geen planten gemaakt die licht uitstralen. De zaden die het aan zijn donateurs beloofde, zijn al twee jaar te laat. Wat het zegt, is dat biotechnologie niet zo eenvoudig is als wordt geportretteerd in de populaire media, zegt Todd Kuiken, een wetenschapper aan het Woodrow Wilson Center in Washington, D.C., die synthetische biologie bestudeert en een van de financiers van het project was. Al deze verhalen dat mensen virussen of nieuwe dieren in hun garage gaan maken - nou ja, het is gewoon niet zo eenvoudig als Lego's met elkaar verbinden.

Doe-het-zelf-biologie belooft gewone mensen of kleine teams van amateurs te laten deelnemen aan wat al een grote wetenschappelijke revolutie is die de 21e eeuw vormgeeft. De laatste tijd is de doe-het-zelf-biologiebeweging aangetrokken tot synthetische biologie, de trend in de academische wereld en de industrie die pleit voor nauwkeurige en uitgebreide engineering van levende wezens, genetische modificatie met behulp van kant-en-klare DNA-onderdelen en zelfs de constructie van complete levensvormen die zijn gesynthetiseerd uit ruwe materialen.



Dingen beoordeeld

  • Gloeiende planten: natuurlijke verlichting zonder elektriciteit

    Gemaakt door Antony Evans op Kickstarter.com

  • Synthetische biologie en bioveiligheid: de 'mythen' uitdagen

    Door Catherine Jefferson, Filippa Lentzos en Claire Marris Frontiers in Public Health
    augustus 2014

De combinatie van doe-het-zelf-biologie en synthetische biologie - met andere woorden biohacking - is tot nu toe vooral retorisch. Toch liet de Kickstarter-campagne het zeker gemakkelijk klinken. De makers zeiden dat ze genen van vuurvliegjes of bioluminescente bacteriën zouden nemen en deze aan een plant zouden toevoegen om deze een groenachtig licht te laten uitstralen. Iedereen die $ 40 doneerde, kreeg binnen 12 maanden een plant beloofd. Voor een bijdrage van $ 150 krijg je een gloeiende roos. Het kerndoel van het project was om zes genen toe te voegen aan het genoom van tabaksplanten en ze te coördineren als een volledige stofwisselingsroute.

Maar dat is heel moeilijk gebleken. Het was een slechte productkeuze. Het is op de rand van wat mogelijk is, zegt Antony Evans, wiskunde-majoor van Cambridge University, voormalig marketeer voor mobiele apps en ondernemer die CEO is van Taxa en het project leidt. Ik voel me persoonlijk verschrikkelijk dat we nog niet zijn verzonden. Maar het is niet alsof we het geld hebben gepakt en zijn weggelopen. Integendeel: in plaats van zijn nederlaag toe te geven, haalde Evans deze zomer nog eens $ 250.000 op via Wefunder, een site waarmee elk lid van het publiek aandelen kan kopen in risicovolle particuliere bedrijven. Het is als een nieuwe Kickstarter, dit keer met voorraad in plaats van producten in ruil. Evans zegt dat de nieuwe financiering eerst naar een ander, meer haalbaar product zal gaan - een geurig mos met een enkel toegevoegd gen waardoor het naar patchouli-olie ruikt - maar dat het team nog steeds aan de plant werkt.



Groeiende trend

Het project met gloeiende planten is tot nu toe de meest opvallende onderneming die voortkomt uit de doe-het-zelf-biologiegemeenschap. Er zijn nu zo'n 86 doe-het-zelf-biologieruimten of -groepen over de hele wereld, in onder meer Auckland, Kansas City en Parijs, volgens een telling die wordt bijgehouden door de website DIYBio.org. De grootvader van de doe-het-zelfruimtes is GenSpace, gevestigd in Brooklyn, een lidmaatschapsgroep zonder winstoogmerk waarvan de oprichter, de bioloog Ellen Jorgensen, het educatieve doel van de beweging heeft benadrukt, door te zeggen dat de beste manier om biotechnologie te begrijpen is om het door te oefenen.

De doe-het-zelfbeweging bestaat voornamelijk uit hobbyisten en opvoeders, maar heeft ook steeds meer de ambitie om medicijnen of nieuwe consumentenproducten te creëren buiten grote bedrijven of de academische wereld. Er lopen onder meer projecten om melkeiwit te produceren in gemodificeerde gistcellen, zodat het kan worden gebruikt voor het maken van kaas. Een ander team probeert menselijke insuline te maken in bacteriën en vindt iets opnieuw uit dat voor het eerst werd bereikt door de biotechnologie-industrie in 1978.

De betekenis van dergelijke onafhankelijke ondernemingen werd beschreven door natuurkundige Freeman Dyson in: Onze biotechnologische toekomst, een invloedrijk essay uit 2007 in de New York Review van boeken . Dyson voerde aan dat de trend die wordt belichaamd door digitale camera's, personal computers en GPS-ontvangers spoedig zou worden uitgebreid van fysieke technologie naar biotechnologie. Hij anticipeerde ook op hoe thuisbrouwprojecten hun belang zouden ontlenen aan hun ethische drijfveer - insuline vrij van winsten van farmaceutische bedrijven, kaas zonder melkkoeien, licht zonder elektriciteit. In plaats van Monsanto met zijn laboratoria vol experts die streven naar het volgende pesticidezaadje, zou een nieuwe binnenlandse biotechnologie gericht zijn op groene technologie met utopische doelen.

raad eens wanneer ik zal sterven

De Kickstarter-campagne voor een gloeiende plant is geslaagd omdat hij inspeelde op deze ambities. Het was het eerste grote synthetische-biologieproject dat ooit via crowdfunding was gefinancierd, zegt Maria Chavez, directeur van community engagement bij BioCurious, een doe-het-zelflab in Silicon Valley. Evans begreep dat zijn groep niet alleen een plant verkocht, maar een visie die, net zoals 3D-printers hadden gedaan, nieuwe bronnen van uitvindingen, creativiteit, productie en winst beloofde. Als DNA eigenlijk alleen maar code was, dan zou biohacking gezien kunnen worden als een moderne versie van de Homebrew Computer Club, de hobbyistengroep uit de jaren 70 die de eerste Apple-computer voortbracht en uiteindelijk het grootste bedrijf ter wereld.

Waar het team geen budget voor had, was hoe moeilijk de engineering van de fabrieken zou zijn. Ze wisten dat er al eerder een vaag gloeiende tabaksplant was gemaakt, in 2010, maar de wetenschapper die dat werk uitvoerde, Alexander Krichevsky, zegt dat hij er drie jaar over deed om een ​​laboratorium aan een goed uitgeruste universiteit, SUNY Stony Brook, te leiden. . Krichevsky is sindsdien zijn eigen bedrijf voor gloeiende planten begonnen, Bioglow, en zegt dat hij nog drie jaar heeft geprobeerd de planten helder genoeg te maken om consumenten te interesseren, een taak die aan de gang is. Hij zegt dat het voor iedereen in de plantenbiologie duidelijk was dat de tijdlijnen van Taxa onrealistisch waren. Ik was verrast door de beloften die ze deden. Ik dacht, misschien weten zij iets wat ik niet weet. Nu zie ik dat het waanvoorstellingen zijn, zegt hij. Ze hebben drie jaar lang niets opgeleverd en ik betwijfel ten zeerste of ze dat ooit zullen doen.

stilzwijgende kennis

De veronderstelde trend naar meer toegang tot biologische technologie is inderdaad overdreven, zegt Claire Marris, wetenschapssocioloog aan de City University London. Die misvatting, zegt ze, heeft geleid tot ongegronde angsten over bioterrorisme van zelfgemaakte garages, zoals toen de Europese Commissie in 2007 waarschuwde voor de mogelijkheid van à-la-cartevirussen en microben. In feite, zegt Marris, is het ontwerpen van echte producten, zoals terreurbacteriën, zo moeilijk dat dergelijke zorgen niet realistisch zijn. Ze wijst erop dat biologisch werk, in plaats van gescript, sterk wordt beïnvloed door stilzwijgende kennis, zoals de geheimen van een chef-kok die nergens in een geschreven recept voorkomen.

Het team van gloeiende planten slaagde erin om veel wetenschappelijke stappen uit te voeren zonder een petrischaal aan te raken. Gensequenties werden op computers ontworpen en per postorder opgehaald bij verre leveranciers. De strengen werden zelfs samengevoegd tot een langer genetisch programma met behulp van een rent-a-lab dat door andere ondernemers werd beheerd. Maar hoewel het mogelijk was om een ​​bioluminescent programma te scripten, is het veel moeilijker om het in een plant te instantiëren. Het organisme wil zijn energie niet verspillen aan een extern proces zoals gloeien, en het is vatbaar voor complexe tegenmaatregelen. Zelfs als zes genen correct worden toegevoegd (op zich een enorme uitdaging), zal de plant woedend proberen ze het zwijgen op te leggen of te doven, zegt Krichevsky. Dat leidt tot een uitdagend wetenschappelijk probleem dat alleen met vallen en opstaan ​​kan worden opgelost.

Omdat het moeilijk bleek, begonnen Evans en de wetenschappelijke oprichter van het project, Kyle Taylor, een doctor in de plantenwetenschappen uit Stanford, te botsen over het echte doel van het project: was de gloeiende plant een potentieel belangrijk nieuw bedrijf of slechts een doe-het-zelf-demonstratie? Het conflict weerspiegelde de grotere vraag waarmee doe-het-zelfbiologie wordt geconfronteerd.

In 2014 bereikte het team de eerste klasse van biotechbedrijven die werden toegelaten tot Y Combinator, de spraakmakende technologieversneller die $ 120.000 investeert in elke startup en helpt bij het oppoetsen van een investeerderspitch - een proces dat fenomenen heeft voortgebracht zoals Airbnb en Dropbox. De organisatoren van Y Combinator waren van mening dat het voor kleine groepen ondernemers gemakkelijker was geworden om potentieel belangrijke bedrijven in de biologie op te bouwen, waardoor biotech werd opengesteld voor de snelle tijdlijnen en veranderlijke pitches van investeerders die zo gewoon zijn in software. De biotech-afgestudeerden van het programma zijn onder meer Ginkgo Bioworks, het synthetische-biologiebedrijf uit Boston dat onlangs $ 100 miljoen heeft opgehaald bij software-investeerders.

Evans, de ondernemer, had waarschijnlijk gelijk dat een gloeiende plant, goedkoop vermeerderd in een kas en verkocht als nieuwigheid, mensen rijk kon maken. Sommige ondernemers hadden eerder aquariumvissen ontworpen om in rood, geel of groen te fluoresceren onder het licht van een aquarium, en het gerucht ging dat ze het rijk hadden gevonden. Maar de planthackers konden niet rijk worden tenzij de plant gloeide. En Evans zegt dat hij het in februari bijna opgaf. Toen Taxa planten testte waarin ze een genetische cassette hadden ingebracht, wisten ze zeker dat ze zouden werken. In plaats daarvan ontdekten ze dat de planten helemaal geen licht uitstraalden. Ze waren blindgangers. Het lijkt erop dat een van de genen was gebroken toen het in de plant werd geschoten. Dat was de eerste keer dat ik begon te twijfelen of we er ooit zouden komen, zegt Evans.

hoe wordt nieuwsgierigheid aangedreven?

Wat Taylor betreft, hij zegt dat hij het punt altijd zag als een inspiratie voor mensen om geïnteresseerd te raken in wetenschap, niet om meer geld in te zamelen. De Kickstarter-campagne was een interessant geval waarbij je een voyeuristische blik over mijn schouder kon hebben om te laten zien wat er in een laboratorium gebeurt: pijn, hard werken en falen, zegt hij. Ik zag het als leerzaam. Maar zo werd het door anderen niet bekeken. Tegen de tijd van de campagne was hij ook tot de conclusie gekomen dat het moeilijk zou zijn om een ​​plant te laten gloeien op een manier die zichtbaar is voor het blote oog. Naarmate ik me er meer in verdiepte, werd de diepte van het probleem veel duidelijker. Ik begon te begrijpen wat er nodig was om een ​​echt product te worden, zegt hij. Hij nam in 2015 ontslag bij het project en zegt nu: ik probeer de gloeiende plant achter me te laten.

Voorlopig zijn er nog steeds veel echte gelovigen in Taxa en synthetische biologie, en volgens velen is het project geslaagd als een educatieve onderneming. Evans heeft meer dan 60 updates gepost, met gedetailleerde informatie over de inspanningen en worstelingen van het team. Josh Melnick, een student uit Ohio met een master in micro-elektronica, schreef me dat hij voor $ 250 is aangenomen door het project. Toch zegt hij dat het hem inspireerde om genetische manipulatie te gaan studeren, en hij begon rond te hangen in doe-het-zelf-biologielaboratoria. Ik ben gevallen voor de allure van synthetische biologie, zegt Melnick, die ervan droomt een nieuw levend wezen helemaal voor zichzelf te maken. Wat hij ook maakt, hij verwacht dat het waarschijnlijk meer een kunstproject dan een product zal zijn.

Dit verhaal is bijgewerkt op 23 augustus 2016.

zich verstoppen

Werkelijke Technologieën

Categorie

Geen Categorie

Technologie

Biotechnologie

Technisch Beleid

Klimaatverandering

Mensen En Technologie

Siliconen Vallei

Computergebruik

Mit Nieuws Tijdschrift

Kunstmatige Intelligentie

Ruimte

Slimme Steden

Blockchain

Toekomst Verhaal

Alumni Profiel

Alumni Aansluiting

Mit Nieuws-Functie

1865

Mijn Uitzicht

Massaweg 77

Ontmoet De Auteur

Profielen In Vrijgevigheid

Gezien Op De Campus

Alumnibrieven

Nieuws

Verkiezingen 2020

Met Index

Onder De Koepel

Brandslang

Oneindige Verhalen

Pandemisch Technologieproject

Van De President

Coververhaal

Fotogallerij

Aanbevolen